La storia del Newcastle United

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Anno di fondazione: 1892
Nickname: the Magpies
Stadio: St James’ Park, Newcastle-upon-Tyne
Capacità: 52.404

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“Ma che diavolo di lingua parlano questi?”. La domanda, forse legittima per un italiano speduto in terra d’Albione, testimonia però una scarsa confidenza di chi l’ha posta con la fonetica delle persone che abitano un angolo d’Inghilterra a suo modo unico, lassù, a nord, poco al di sotto del vallo di Adriano, a due passi dalla Scozia. Quelle persone che comunemente chiamiamo, chiamano e si autodefiniscono Geordie. E che parlano con un accento tutto loro, come spesso capita nelle varie zone d’Inghilterra, quando maledici la tua prof d’inglese che ti insegnava le pronunce come se avessi dovuto parlare tutta la vita con la Regina, e non con degli scousers, o appunto dei geordies.
Appurato che gli abitanti di questa parte del nord-est d’Inghilterra vengono chiamati così, resta da capire, letteralmente, cos’è un “geordie”? Come sempre, aleggia un alone di mistero sulla vicenda. Quel che sembra certo è il legame con il nome George. La motivazione che ci piace di più è legata alle lampade da miniera, quelle inventate da George Stephenson, che i locali preferivano alle omologhe di Sir Humphrey Davy. E ci piace perchè la miniera è il palcoscenico in cui per anni la vita di questa gente del nord è andata in scena, tra stenti e sudore, e nelle quali è maturato quel senso di appartenenza e di fiero orgoglio caratteristico di queste parti.

E c’è un posto in particolare in cui questo orgoglio geordie si manifesta regolarmente, da più di un secolo. Un posto chiamato St James’ Park, Newcastle-upon-Tyne, the Toon (ovvero town nella pronuncia locale), la città principale della zona, nelle cui panoramiche vedrete sempre un ponte, perchè beh, non c’è molto altro da offrire all’obiettivo della fotocamera. St James’ Park. 52.404 posti, spesso esauriti, il terzo stadio più grande della Premier, il quarto d’Inghilterra se si tiene conto di Wembley. E la casa del Newcastle United praticamente da sempre, avendolo ricevuto in eredità dalle due squadre che contribuirono alla nascita del club, il Newcastle West End e l’East End. Newcastle East End sarà anche la prima denominazione del club, visto che il West End venne sciolto e assorbito dall’East End stesso, stadio incluso, lasciando nella città una sola squadra di rilievo. Nel Dicembre di quello stesso anno, cadute le differenze tra East e West End, si decise pertanto che il club necessitasse di un nuovo nome; con scelta saggia e frequente quanto si trattava di fusioni tra società, si optò per Newcastle United Football Club.

St-James-Park-006Non fu subito Football League, che arrivò però nella stagione 1893/94; e sarebbe arrivata subito, se non fosse che i dirigenti rifiutarono l’invito per la Second Division, accettandolo peraltro la stagione seguente (il motivo del rifiuto era la scarsa prospettiva di incasso a fronte delle spese per le trasferte, costi che invece erano contenuti in Northern League). Dopo le prime non esaltanti stagioni, sul campo e sugli spalti dove di rado si raggiungevano numeri quantomeno discreti, a Newcastle però si accorsero che, in questo giochino tanto bello, a cavallo dei due secoli dominavano…gli scozzesi, praticamente i loro vicini di casa. Con una squadra formata prevalentemente da scozzesi (Howie, McWilliam, Lawrence, McCombie), i Magpies (soprannome standard per qualsiasi squadra bianconera inglese che si rispetti) dominarono il decennio 1900-1910: tre titoli e cinque finali di FA Cup, di cui però quattro perse e solo nel 1910, finalmente, vinta (contro il Barnsley). Il bis, sfiorato nuovamente l’anno successivo, arrivò solo 14 anni dopo, sconfiggendo in finale l’Aston Villa con reti di Harris e Seymour, quando ormai la gara sembrava destinata al replay.

La squadra vincitrice dell’FA Cup nel 1924 conquistò, due stagioni dopo, il titolo, ad oggi l’ultimo campionato vinto dal Newcastle. Al solido nucleo già presente si unì, nemmeno a dirlo, uno scozzese, proveniente dall’Airdrieonians e rispondente al nome di Hughie Gallacher, che segnerà 143 goals in 174 partite con i Magpies prima di emigrare a sud, al Chelsea. Gallacher fu uno degli ultimi alfieri del grande Newcastle, perchè da lì a poco un inesorabile declino vedrà lo United precipitare in seconda serie. Prima però l’ultimo squillo di gloria, un’altra finale di FA Cup, vinta, 2-1, contro l’Arsenal. 1932, e ai posteri quella partita si consegnerà come the over the line final, perchè il pareggio del Newcastle scaturì da un cross di Richardson con la palla visibilmente oltre la linea di fondo. Ma come detto, fu l’ultimo acuto: alla fine della stagione 1933/34, dopo 35 lunghi anni di massima serie, i Magpies si ritrovarono in Second, dove molti anni prima la loro storia era cominciata. Manager di quell’edizione del Newcastle era Andy Cunningham, un nome che dice poco a prima vista, ma trattasi del primo player-manager della storia della First Division inglese.

"Wor Jackie"

“Wor Jackie”

A differenza del Paese che si leccava le ferite di una sanguinosa vittoria, il Newcastle uscì dal periodo bellico rinvigorito. La promozione tardò due stagioni ad arrivare, ma la squadra che venne costruita fu tra le migliori che si potessero auspicare. Deus ex machina dell’operazione il grande Stan Seymour, già giocatore del club come visto e, a tratti, anche allenatore. Un nucleo di local lads (Jackie Milburn, detto Wor Jackie, espressione geordie che significa “il nostro Jackie”, secondo cannoniere nella storia del club, e poi Bobby Cowell, Ernie Taylor) e tante star, tra le quali il cileno Jorge “George” Robledo (e suo fratello Eduardo -Ted- che però fu meno brillante), lo scozzese Bobby Mitchell (detto Bobby Dazzler, espressione colloquiale del nord indicante tipo tosto, cool, speciale), gli inglesi Joe Harvey (il capitano) e Len Shackleton. Pochi giri di parole: gli anni cinquanta videro questo Newcastle vincere tre volte l’FA Cup. Nel 1950/51 a soccombere fu il Blackpool, 2-0 sotto i colpi di Milburn; nel 1952 la vittima fu l’Arsenal, su cui i Magpies si imposero grazie a una rete di George Robledo; e infine nel 1955 fu la volta del Manchester City, sconfitto per 3-1 grazie al solito Milburn, a Mitchell e ad Hannah.

Ma il sognò durò un decennio. Nel 1961, nuova retrocessione. Manager Charlie Mitten, ex giocatore del Manchester United e…dell’Independiente de Santa Fe. Piccolo excursus. Come dell’Independiente de Santa Fe? Mitten fu uno di quei giocatori che, durante il tour in Sudamerica del Manchester United nel 1950 – un autentico successo di pubblico – , disse “ah sì? Noi riempiamo gli stadi e voi ci pagate solo 12 sterline a settimana? E io gioco per questi”. La Colombia non era soggetta all’autorità della FIFA, e Mitten firmò, per 5.000 sterline più una paga settimanale di 40 bigliettoni. The Bogotà Bandit venne soprannominato, ma dopo sola una stagione tornò in patria, smise di giocare e incominciò ad allenare. Non con grandi risultati. Per sostituirlo sulla panchina venne chiamato il capitano della grande squadra del dopoguerra: Joe Harvey. Harvey nel 1965 conquistò la promozione, nel 1968 qualificò per la prima volta la squadra alle competizioni europee e, all’esordio nella Coppa delle Fiere (antenata della fu Coppa UEFA) vinse subito il trofeo. La squadra di Pop Robson, Bobby Moncur, Frank Clark e del centravanti gallese Wyn Davies, che nel 1971 cedette la maglia numero 9 ad un altro attaccante, destinato a entrare nel cuore della Toon Army: Malcolm Macdonald, Supermac (un attento lettore di Nick Hornby lo conoscerà bene).

Vincitori della Coppa delle Fiere

Vincitori della Coppa delle Fiere

Ma con Supermac non si vinse nulla. La finale di FA Cup del 1974 vide trionfare nettamente il Liverpool di Shankly, alla sua ultima partita sulla panchina dei Reds; e nel 1975 Harvey, dopo più di un decennio alla guida del club, venne licenziato. Infine, nel 1976 Macdonald portò la maglia numero 9 ad Highbury tra le polemiche. Un ultimo sussulto venne dalla stagione 1976/77, quando a Natale i Magpies, guidati da Gordon Lee, erano in lotta per il primato in classifica. A Gennaio Lee cedette però al corteggiamento dell’Everton, lasciando la panchina a Richard Dinnis, che concluse comunque la stagione al quinto posto. Ma il crollo arrivò nella successiva; una campagna disastrosa vide ripiombare il Newcastle negli inferi della Second Division (l’ultimo posto fu evitato solo per la tremenda differenza reti del Leicester). Gli anni ’70 finivano, e il decennio che seguì fu, diciamo così, particolare per i Magpies. Non tanto per i risultati, anche se nel 1982 ci fu il ritorno in First Division, quanto per i giocatori che si alternarono con la casacca bianco-nera (che è così dal 1894, dopo un primo biennio di maglia rossa). Star che avevano scollinato il picco della loro carriera, ma non per questo meno efficaci, come Kevin Keegan e Terry McDermott; e tanti giovani lanciati, nativi del Tyne & Wear o del Northumberland, di cui tre destinati a entrare nella storia del calcio inglese: Peter Beardsley, Chris Waddle e Paul Gazza Gascoigne.

Ma questi talenti non fecero la gloria del Newcastle, anzi: le cessioni di Beardsley (Liverpool), Waddle e Gascoigne (entrambi finiti al Tottenham) furono l’apice di un momento di crisi societaria e sportiva che nel giro di poche stagioni portò i Magpies sprofondare sul fondo della Second Division (1991/92). Casi del destino, quello fu l’inizio della rinascita. La società, dopo lunghe battaglie tra gli azionisti, passò nelle mani di Sir John Hall, imprenditore di Ashington, figlio di un minatore come si conviene da queste parti, che come prima decisione affidò la panchina a Kevin Keegan, alla sua prima esperienza alla guida di un club. I risultati che seguirono dimostrarono la validità della scelta, e il fatto che il concetto di “esperienza” vale come il 2 a briscola. Promozione nella neonata Premier League, qualificazione UEFA, Robert Lee, Andy Cole, l’ammodernamento di St James’ Park. Tutto meraviglioso, come non lo sembrava da anni, poi Keegan cedette nell’estate del 1995 Andy Cole al Manchester United ed ecco i fantasmi del passato a tornare cupi sui cieli di Newcastle. Ma i fantasmi furono spazzati via. Alla partenza del futuro Calypso Boy fecero seguito gli arrivi di Faustino Asprilla, del prolifico attaccante del QPR Les Ferdinand e del sempre meraviglioso David Ginola, chioma bionda e classe sopraffina. Secondo posto finale. Il miglior risultato in decenni di storia.

Unico e inimitabile Alan

Unico e inimitabile Alan

Nel frattempo nel sud dell’Inghilterra prima e nel Lancashire poi un giovane attaccante, nativo proprio di Newcastle, regalava gioie ai tifosi e speranze alla Nazionale inglese, impegnata nel 1996 nell’Europeo casalingo. Anche ai membri della Toon Army che avessero mai osato sognare di averlo nella propria squadra sembrò incredibile, nel 1996, vederlo arrivare a St James’ Park. Il nome sarebbe superfluo, perchè sarà colui che spazzerà via Jackie Milburn dai libri di storia, e che nella mente di tutti gli appassionati di calcio legherà il suo nome a quello del club per cui tifava da piccolo; ma l’arrivo di Alan Shearer sembrava davvero poter riaprire le porte del paradiso. E invece fu nuovamente secondo posto, una stagione iniziata da Keegan e conclusa da Dalglish, dopo che King Kevin si dimise adducendo come motivazione “sento di aver portato il club al massimo livello possibile”. Il Newcastle di Dalglish lasciò due ricordi indelebili, la vittoria in Champions League contro il Barça e la finale di FA Cup del 1998, persa però contro l’Arsenal; l’ex Liverpool lasciò il posto a Ruud Gullit, in tempo per un’altra FA Cup persa (stavolta contro il Manchester United) e un rapporto mai nato con Alan Shearer, una delle ragioni per cui l’olandese si dimise all’inizio della stagione 1999/2000 la panchina di St James’ Park.

Ecco, a questo punto entra in gioco un altro personaggio chiave nella storia recente dei Magpies. Un uomo anch’egli del nord, County Durham, un girovago del calcio che ha vinto ovunque sia stato, da Ipswich a Barcelona passando per Oporto ed Eindhoven: Sir Bobby Robson. Le cinque stagioni di Robson alla guida del Newcastle videro i bianconeri giungere, dopo due stagioni che potremmo definire di assestamento, quarti, terzi e quinti in campionato, e ad una semifinale di Coppa UEFA persa nel 2004 contro l’Olympique Marseille. Trofei nemmeno l’ombra, ma quella squadra, con Shearer, Robert, il compianto Speed fu l’ultima a competere ad alti livelli. Progressivamente il giocattolo si sgretolò, Robson venne licenziato, Souness subentrò senza lasciare il segno, Shearer al termine della stagione 2005/06 appese gli scarpini al chiodo, e per il Newcastle da lì a pochi anni fu nuovamente retrocessione. E’ storia recente, con il ritorno sfortunato di Shearer nelle vesti di manager, che fece peraltro seguito a quello di Keegan, ma anche con la promozione centrata al primo tentativo, dominando la Championship, fino all’arrivo di Pardew. E questa non è storia recente, ma recentissima.

0,,10278~8947108,00Salutiamo Newcastle. Newcastle e le sue maglie bianco nere, talmente significative che i due colori campeggiano nello stemma che ricalca, per il restante, quello cittadino. Newcastle e il suo cielo grigio, i ragazzi che schiamazzano per strada con il loro accento tipico. Newcastle e Seymour, Milburn, Gallacher e Shearer. Newcastle e St James’ Park, che si staglia all’orizzonte, mentre ti allontani nella pioggia di novembre.

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Newcastle, sogni d’Europa

La girata vincente di Demba Ba contro il Man United

Se all’inizio della stagione aveste provato a dire ad un qualunque tifoso bianconero che a gennaio la propria squadra si sarebbe trovata ad una manciata di punti della zona Champions League e in piena bagarre per centrare un posto in Europa, non solo avrebbero firmato tutti ma probabilmente avrebbero anche chiamato qualcuno per farvi portare via. Invece, succede che dopo solo un anno dal ritorno in Premier League ed alcuni trasferimenti shock che hanno scosso l’ambiente, il Newcastle, nel momento in cui scrivo, occupa la settima posizione in classifica ed è senza dubbio una delle sorprese di questa stagione. Complice un calendario favorevole nei primi mesi, scelte di mercato che sono andate ben oltre le aspettative e uno stato di forma psico-fisico da fare invidia a parecchi top club, Alan Pardew ha trovato immediatamente la quadratura del cerchio che ha consentito alla squadra di cominciare il campionato con undici risultati utili consecutivi e stabilizzarsi così nella parte alta della classifica. Lungi da me raccontarvi dettagliatamente come ci si è arrivati a questo punto, ma è mia intenzione fare un po’ il quadro della situazione attuale in concomitanza con la riapertura della finestra invernale di mercato che vedrà quasi sicuramente il Newcastle impegnato a cercare di migliorare ulteriormente la rosa. Per quanto la stagione, fino a questo punto, sia stata ultra positiva è necessario considerare il fatto che per quasi tre mesi di campionato la squadra è rimasta complessivamente intatta, priva di infortuni e con rotazioni limitate. Non a caso, nel periodo peggiore dell’anno, ovvero dalla trasferta a Manchester con il City del 19 novembre alla sconfitta interna contro il West Bromwich del 21 dicembre, dove sono arrivati solo due pareggi in 6 partite, il Newcastle è incappato in una serie quasi interminabile di infortuni e cali di forma, risultato inevitabile di una panchina corta e del sovrautilizzo di giocatori. Fatta eccezione del portiere, dove Tim Krul sta avendo la stagione della carriera che lo sta consacrando, a 23 anni, come uno dei migliori portieri del panorama internazionale, gli altri reparti necessitano di alcuni ritocchi per poter continuare la stagione ad alto livello. In difesa, la situazione è abbastanza delicata, l’infortunio di Steven Taylor, fuori fino al termine del campionato, ha aperto una falla nella zona centrale dove il solo Coloccini è titolare fisso ma che rappresenta l’unica opzione di alto livello a disposizione. Mike Williamson, protagonista della promozione è stato recuperato in tempo per supplire all’assenza di Taylor, ma la sua tenuta fisica è al quanto precaria e ciò ha convinto Pardew a presentare un’offerta di £4 mil al West Ham per il 21enne difensore James Tomkins, giovane talento inglese titolare anche nell’Under 21 di Stuart Pearce. Il West Ham ha rifiuato per ben tre volte l’offerta a salire del Newcastle ma non è escluso che nei prossimi giorni il Pardew possa tornare alla carica con un’offerta ancora maggiore. Nei ruoli laterali non ci sono particolari cambiamenti in vista con Simpson pronto al rinnovo e l’ingresso in pianta stabile nell’undici titolare di Davide Santon, anche se voci relative ad un ritorno di fiamma per Erik Pieters del PSV Eindhoven, già fortemente voluto in estate ed i nomi un po’ meno probabili di Aly Cissokho del Lione e Taye Taiwo del Milan, fanno pensare che il ruolo di terzino sinistro non è del tutto definito. Sempre vivo l’interesse anche per il terzino destro del Crystal Palace, Nathaniel Clyne, ma considerate le priorità è presumibile che l’affare venga posticipato a fine stagione.

Cheik Tiotè, guerriero del centrocampo bianconero

A centrocampo la situazione è pressochè subordinata all’asta che si è scatenata attorno a Cheik Tiotè. Il centrocampista ivoriano è oggetto di una guerra al rialzo fra le migliori squadre inglesi, con il Manchester City, in vantaggio sui cugini dello United e sul Chelsea, pronto ad un’offerta superiore ai £20 mil. che sarebbe disposto a pagare Sir Alex Ferguson per l’ex giocatore del Twente che per tutto il mese sarà impegnato in Coppa d’Africa con la sua nazionale. Per il Newcastle sarebbe una grave perdita nell’immediato ma un’offerta di questo genere sarebbe una plusvalenza troppo grande da rifiutare per Mike Ashley, che versò nelle casse del Twente £3.5 mil. per aggiudicarselo. Il Newcastle starebbe già correndo ai ripari monitorando la situazione di Victor Wanyama, ventenne centrocampista difensivo del Celtic originario del Kenya e Benjamin Corgnet, centrocampista francese del Dijon che ha recentemente rifiutato l’offerta £4.5 mil. proprio dai geordies. Negli altri ruoli del centrocampo, a parte gli insostituibili Jonas Gutierrez e Yohan Cabaye, fa discutere molto il rendimento fin qui offerto da Gabriel Obertan. La giovane ala destra arrivata in estate dal Manchester United non ha per niente impressionato sulle rive del Tyne limitato da incosistenza e da un infortunio al dito di un piede, non è previsto un cambio nel breve termine, ma di certo la sua posizione all’interno della squadra verrà probabilmente valutata al termine della stagione. Se in difesa, urge la necessità di un centrale, in attacco non si sta certo meglio. Demba Ba, fin qui superbo, con 15 goal in 19 presenze che ne fanno il secondo marcatore del campionato alle spalle di Van Persie, ha risposto alla convocazione del Senegal per la Coppa d’Africa e lascerà il Newcastle senza il primo terminale offensivo. Il compagno di reparto, Leon Best, ha segnato solo 3 goal e ha caratteristiche tutt’altro che paragonabili a quelle di Ba mentre il veterano Ameobi, mai oltre la doppia cifra di goal in carriera in Premier League, è ben distante dal poter garantire un rendimento da cannoniere ad interim. A complicare le cose, la conferma di una clausola d’uscita che libererebbe Demba Ba per £10 mil. cosa che ha provocato l’interesse di Tottenham e Liverpool, apparentemente pronte all’offerta. Nel calcio non si può mai dare nulla per scontato, ma sembra al quanto difficile che Ba possa lasciare Newcastle al momento. Pardew nel frattempo si affiderà al rilancio di Hatem Ben Arfa. Il talento francese che ha saltato tutta la scorsa stagione per infortunio, aveva mostrato segni di malcontento nell’ultimo periodo a causa dello scarso utilizzo, ma le recenti uscite impreziosite da un goal capolavoro in FA Cup contro il Blackburn lo candidano ad un ruolo da protagonista. Dal mercato, trovo improbabile la strada che porta a Vincenzo Iaquinta offerto in prestito dalla Juventus, come riportato da alcuni giornali inglesi, ancor più fantasiosa quella che porterebbe ad un ritorno di Andy Carroll. Non è passato di moda Modibo Maiga, attaccante maliano del Sochaux, con il quale il Newcastle aveva trovato l’accordo per il trasferimento sulla base di £7 mil. salvo poi far cadere l’acquisto causa problemi fisici. Il nome caldo per la sostituzione di Ba e non solo, è quello di Jordan Rhodes, talento scozzese di 21 anni dell’Huddersfield Town. In League One il ragazzo ha messo a segno la bellezza di 25 goal in 21 presenze ed è salito alle cronache nei giorni scorsi dopo la prestazione clamorosa da cinque goal nel match contro il Wycombe vinto 6-0 dalla sua squadra. Pardew lo segue da tempo, l’Huddersfield ha respinto tutte le offerte fin qui ricevute per il giovane attaccante, ma difficilmente potrà resistere a lungo considerato l’interesse di mezza Premier League. Ad aumentare ancor di più il fascino sul giovane scozzese, ci ha pensato Lee Clark, manager dell’Huddersfield nonchè ex giocatore del Newcastle che ha definito Rhodes un finalizzatore addirittura superiore alla leggenda del Newcastle Alan Shearer. Considerato che la maglia n.9 bianconera è senza proprietario, in riva al Tyne, sperano vivamente possa finire sulle spalle di Jordan Rhodes.

Per concludere, in questo mercato il Newcastle andrà alla ricerca di un difensore centrale ed un attaccante. Questi sono i due innesti prioritari che potranno aiutare la squadra a rimanere nel treno per l’Europa che conta. L’eventuale cessione di Tiotè aprirebbe sì un ulteriore buco ma farebbe entrare nelle casse della squadra parecchie sterline da poter reinvestire per l’acquisto di altri giocatori. Sembrano passati i tempi degli acquisti scriteriati di qualche anno fa, per come ha gestito la rosa e il mercato fin qui Alan Pardew, a Newcastle possono stare tranquilli.

Luca